Ontdek de ziel van Kolkata (Calcutta)

Kolkata is niet alleen de grootste stad van India, maar bovendien een van de grootste steden van de wereld. Vanuit een in de 17de eeuw, door de Britten gevestigde handelspost groeide de stad uit tot een metropool met een heel eigen leefwijze en karakter. Haar glorie weerspiegelt zich nog altijd in de gebouwen in Chowringhee en Clive Street, nu bekend als Jawaharlal Nehru Road en Netaji Subhash Road. De stad laat niemand onberoerd, want ze stroomt over van leven door al die verschillende mensen uit allerlei culturen die er samenkomen. De eerste indrukken kunnen soms een shock teweegbrengen: de riksja's, trolleybussen, hel gekleurde vrachtwagens, het geschreeuw van de straatverkopers, het lawaai van de grote New Market, de mensenmenigte... Zo'n overvloed aan indrukken kan bijna niemand meteen verwerken. Het centrum van Calcutta laat zich het best beschouwen vanuit het drie vierkante kilometer uitgestrekte groene Maidan. Dit park biedt de inwoners de gelegenheid in de vroege morgen yoga te beoefenen en te ontspannen. Op deze wijze kunnen zij zich wapenen tegen het jachtige stadsleven. Voor een ander soort ontspanning is het Indian Museum, een van de rijkste van heel Azië, aan te bevelen. Andere bezienswaardigheden zijn het enorme, witmarmeren Victoria Memorial, het Octherlony Monument en het hoofdkantoor van de Rama Krishna-beweging. Ten noorden van de stad bevindt zich de stille schoonheid van de Belur Math, en, aan de overkant van de rivier vindt u de Botanische tuinen (met een meer dan 200 jaar oude banyan-boom, volgens zeggen de grootste van de wereld), en ook de Kali tempel van Dakshineshwar.
 

Kolkata heeft onmiskenbaar een eigen ziel. De Bengalezen zijn de dichters en kunstenaars van India en dat heeft hun stadscultuur zeer zeker beïnvloed. Je zal steeds meer van haar eigen aard gaan begrijpen en waarderen. Neem voor iets totaal anders vanuit Kolkata de boot of het vliegtuig richting Port Blair op de Andamanen en Nicobaren, het vredige zonovergoten paradijs in de Golf van Bengalen.
 

Een betoverend treinreisje Voor diegenen die het vliegen zoveel mogelijk trachten te vermijden: neem de trein van Calcutta naar Darjeeling! Het laatste deel van deze tocht, vanaf Jalpaiguri, wordt afgelegd door een miniatuur treintje dat zich een weg kronkelt door het donkere oerwoud, langs theeplantages en naaldwouden. Het is één van de mooiste reizen ter wereld. Darjeeling is een nog onbedorven hill station in de Engelse stijl, uitgestrekt over de top van een heuvel en omgeven door hoge met groene coniferen overdekte heuvels, met lange uitlopers naar het dal, beneden. Het verschaft een schitterend uitzicht op de Kanchenjunga (8585 meter hoog), met name vanaf de nabijgelegen Tiger Hill. De opkomst van de zon over de bergen is een van de mooiste ter wereld. In dit gebied hebben vele Tibetaanse vluchtelingen een onderdak gevonden, evenals de beroemde Sherpa Tenzing. Ook het hoofkwartier van het India Mountaineering Institute is hier gevestigd. De thee waaraan de stad haar naam heeft gegeven is beroemd en zeer smaakvol: waar kan je je daar beter van overtuigen dan hier.Wandel, versterkt door de frisse berglucht, eens over de slingerende paadjes en geniet van de aanblik van de besneeuwde bergtoppen die in hun volle glorie verschijnen als de nevel optrekt. Let op de in de wind wapperende boeddhistische gebedsvaantjes. Het is overigens mogelijk een bezoek te brengen aan een van de boeddhistische kloosters, zoals Ghoom, waar een beeld van de Maitreyee Buddha wordt vereerd. Op maar twee en een half uur reizen (per bus of taxi) ligt Kalimpong. Een curieus bazaarstadje, gelegen in het landschap van heuvels en valleien aan de voet van de machtige Himalaya. Van hieruit worden verschillende excursies ondernomen naar plaatsen die adembenemende uitzichten bieden.
 

De bergstaat Sikkim, meer naar het noorden, is een rustig en vredig gebied hoog in de bergen. De hoofdstad Gangtok, gelegen aan de rand van het dal van de Ranchipool-rivier, ligt in de schaduw van de Kanchenjunga. Het spectaculaire uitzicht zal je met verwondering vervullen. Ontdek de oude, schitterende koninklijke kapel van Tsuk-La Khana of geniet van de overvloed aan bloeiende planten, in het wild, overal, het hele jaar door. Hier in het door orchideeën overwoekerde Sikkim wordt de bezoeker tevens tijdreiziger naar een vergeten wereld.
 

Nog verder naar het oosten liggen de staten Assam en Meghalaya. Assam is beroemd vanwege de thee, maar ook door de natuurreservaten voor wilde dieren. Deze zijn bereikbaar via de oude en gracieuze hoofdstad Gauhati, gelegen aan de rivier Brahmaputra. In het tijgerreservaat van Manas leven bovendien een groot aantal andere wilde dieren, terwijl het in Kaziranga nog mogelijk is een van India's eenhoornige neushoorns te zien. In de bergen ten noorden van Assam ligt het prachtige koninkrijk Bhutan. De hoofdstad van Meghalaya, Shillong, is de thuisbasis van het kleurrijke Khasi volk. De adembenemende panorama's, de watervallen, beekjes en naaldwouden hebben er zorg voor gedragen dat de staat ook wel bekend is als 'Schotland van het Oosten'. Shillong bezit een van de mooiste golfbanen van India. Het landschap, de bevolking en het klimaat zorgen hier samen voor een fantastische vakantiebestemming, het hele jaar door.  
 

Betoverende heilige steden Orissa, de staat in het oosten aan de Golf van Bengalen, heeft een rijke traditie in klassieke dans, zilversmeedwerk, beeldhouwwerk en met de hand vervaardigde produkten. De drie steden met de vele tempels (Bhubaneswar, Puri en Konark) vormen, evenals Delhi, Jaipur en Agra een 'gouden driehoek', maar hier met de nadruk op tempels. En wel die van de meest glorieuze en verbijsterende soort. De hoofdstad Orissa, Bhubaneswar, is dé tempelstad van India. Ooit stonden er zevenduizend gegroepeerd rond het heilige Bindusagar Lake, in oud Bhubaneswar. Tegenwoordig zijn er daar nog altijd zo'n vijfhonderd van over. De fantastische, aan Lord Shiva gewijde Lingaraja tempel is de grootste.  In februari en maart is zij het decor van het Shivartri festival dat bij nieuwe maan wordt gevierd.
 

Aan de kust ten zuiden van Bhubaneswar ligt Puri, een van de heilige hindoe-steden van India. Tegenwoordig wordt het ontwikkeld tot een badplaats, waar je een frisse duik kan nemen, bijvoorbeeld na een bezoek aan de veel geprezen Jagannath tempel die in de twaalfde eeuw werd gebouwd ter ere van Lord Jagannath, de Heerser van de wereld, de Vormloze God. Veel reizigers hebben het doel rond juni of juli in Puri te zijn om deel te kunnen nemen aan het spectaculaire Rath Yatra of 'Car' festival. Dan verzamelen zich hele stoeten pelgrims die hun eerbied en respect uitdragen voor de op massieve houten karren meegetorste beelden van de godheid.
 

Eenzaam temidden van de zandduinen die uit het blauwe water van de baai verrijzen staat de schitterende zonnetempel van Konark, als een monument voor de voortbrengselen van de Kalinga architectuur. Het werd gebouwd als een strijdwagen voor de Zonnegod, compleet met paarden en wielen. Het is een van de meest indrukwekkende beeldhouwwerken van India. Ontspan na het zien van deze en vele andere opmerkelijke beelden samen met de vriendelijke bevolking aan het mooie, kalme Chilka Lake, of in het kleine badplaatsje Gopalpur-on-Sea. De drukte en stimulansen van Calcutta, de rust en extatische schoonheid van de Himalaya, de bijna droomwereld lijke aspecten van de oude heilige steden: waar vind je een meer gevarieerd aanbod van mogelijkheden dan in Oost-lndia?