Een Overvloed aan Tempels

Voor de vrome Dravidische bevolking in het zuiden is de oude religie nog altijd een onderdeel van het dagelijkse leven. Er is echter niets dat de bezoeker kan voorbereiden op de tempels. De aanblik van de stille bedrijvigheid in de immense ruimten, de enorme, onder gekleurde beelden van goden en godinnen verscholen poortgebouwen (gopuram), het beeld van de blote voeten op de koele stenen, de bedwelmende geur van wierook en de galm bij het luiden van de tempelklok laten een onuitwisbare indruk achter.
Onderweg van Chennai naar de beroemde tempelstad Mahabalipuram, zal je tijdens de korte reis impressies opdoen van het platteland: boerenkarren, getrokken door ossen met kleurig beschilderde hoorns en glimlachende dorpsbwoners die langs de kant van de weg hooi oogsten. Na een bezoek aan de romantische tempels aan de kust en aan Arjuna's Penance, met de enorme stenen beelden van dieren en goden kunnen het magnifieke strand en de zee je verkoeling bieden. Er zijn zeer veel indrukwekkende tempelcomplexen in het zuiden van India. Kanchipuram is er een met spectaculaire poortgebouwen, die al van kilometers afstand te zien zijn. Andere plaatsen met magisch klinkende namen zijn Chidambaram, Tanjore, Tiruchirapalli en bovenal de pelgrimstad Madurai, een van de oudste steden van Zuid-lndia, met de theatrale en levendige Meenakshi tempel, die aan de godin met de visseogen is opgedragen.

Bezoek — voor een totaal andere manier van ontspanning - de aantrekkelijke kuststad Pondicherry, ten zuiden van Chennai, waar de Franse stijl en sfeer nog duidelijk aanwezig zijn. In de aangrenzende deelstaat Karnataka liggen de gebeeldhouwde tempels van Belur en Halebid. Probeer je te verplaatsen naar het opwindende tijdperk van de Hoysalas die hun bloeiperiode kenden in de twaalfde eeuw en ontrafel de eindeloze verhalen die door de details van het beeldhouwwerk - oorlogen, dieren, dansende meisjes en vanzelfsprekend de goden — worden verteld. Hoog op een heuveltop bij Sravanabelagola staat het massieve beeld van Lord Bahubali over het landschap uit te torenen. Verdwaal in de bizarre maar prachtige ruïnes van Hampi.

Of bezoek Bangalore, de hoofstad van deze deelstaat, voor weer een hele andere indruk van stedelijk India. Het leven in deze welvarende, bruisende stad speelt zich af in een prachtig decor van bomen, parken en tuinen. Het is tevens een van India's belangrijkste centra van 'niet-rokende' industrie, waaronder luchtvaarttechnologie, machine-onderdelen en electronica. In Mysore, de sierlijke stad van het sandelhout, wachten je weer andere verrukkingen. Je kan er zelfs verblijven in de vertrekken van de vroegere Maharajah, die thans onderdeel uitmaken van het stralend witte Lalitha Mahal Hotel. De stad produceert wierook en de zoete, doordringende geuren van jasmijn, rozen en musk bezwangeren de lucht en je herinnering.